Ο επιστήμονας που έχει σώσει τις περισσότερες ζωές από οποιονδήποτε άλλο κατά τον 20ο αιώνα

Αν γεννιόσασταν πριν από τη δεκαετία του 1960, μόνο ένα μικρό θαύμα θα μπορούσε να σας προφυλάξει από μια σειρά παιδικών ασθενειών. Κάθε χρόνο 250.000 παιδιά στις ΗΠΑ κολλούσαν παρωτίτιδα, μια εξαιρετικά μεταδοτική ιογενή ασθένεια που προκαλούσε πυρετό, πρησμένους αδένες και εξάντληση. Φέτος, χάρη στα εμβόλια για την πρόληψη της νόσου, αναφέρθηκαν λιγότερες από 5.000 περιπτώσεις. Κατά τη διάρκεια μιας ιδιαίτερα βαριάς επιδημίας ερυθράς το 1964, αναφέρθηκαν πάνω από 12,5 εκατομμύρια περιπτώσεις και χιλιάδες παιδιά έχασαν τη ζωή τους ή γεννήθηκαν με σοβαρές αναπηρίες. Αυτές και πολλές άλλες ασθένειες, έχουν σχεδόν εξαλειφθεί στις μέρες μας και αυτό οφείλεται στην ευφυΐα ενός Αμερικανού μικροβιολόγου, που είναι ελάχιστα γνωστός.

Φυσικά αυτές οι ασθένειες δεν εξαφανίστηκαν από μόνες τους. Ο ιολόγος Maurice Hilleman αφιέρωσε τη ζωή του στη δημιουργία εμβολίων για την εξάλειψη των παιδικών ασθενειών. Μέχρι το θάνατό του το 2005, στην ηλικία των 85 ετών, είχε αναπτύξει περισσότερα από 40 εμβόλια, όπως το τριπλό εμβόλιο ιλαράς-ερυθράς-παρωτίτιδας (MMR), της ανεμοβλογιάς, της μηνιγγίτιδας, της πνευμονίας, της ηπατίτιδας Α και της ηπατίτιδας Β.

Ο Maurice Hilleman, έχασε τη μητέρα του από την Ισπανική Γρίπη το 1919, που σκότωσε το 5% του παγκόσμιου πληθυσμού. Αρκετά χρόνια αργότερα, θα ειδικευτεί στην ιολογία στο Πανεπιστήμιο του Σικάγο και αντί να κυνηγήσει ακαδημαϊκή θέση, στράφηκε στην έρευνα.

Το 1944 θα τον βρει να εργάζεται στην φαρμακευτική εταιρία  E. R. Squibb & Sons . Εκείνη την εποχή, οι Αμερικανοί στρατιώτες στον Ειρηνικό, αποδεκατίζονταν από την Ιαπωνική Εγκεφαλίτιδα που μεταδιδόταν μέσω κουνουπιών, με 25% θνησιμότητα. Ο Hilleman, θα παρασκευάσει μέσα σε λίγους μήνες ένα εμβόλιο που χορηγήθηκε μαζικά στους στρατιώτες, σώζοντας πολλές ζωές.

Το 1957, ξεσπά επιδημία γρίπης στο Χονγκ Κόνγκ και ο Hilleman ζητά και λαμβάνει δείγματα του ιού, φοβούμενος ξέσπασμα και στις ΗΠΑ. Το «στοίχημά» του αποδίδει και παρά το γεγονός πως 70.000 άνθρωποι πέθαναν από την Ασιατική Γρίπη στις ΗΠΑ, το εμβόλιό του εκτιμάται πως έσωσε 1.000.000 ζωές.

Λίγα χρόνια αργότερα θα βρεθεί στη Merck, όπου αναπτύσσει το MMR. Το 1963, βλέπει τη κόρη του να υποφέρει από πρησμένο λαιμό. Αμέσως παίρνει δείγματα και τη βάζει για ύπνο, μη μπορώντας να κάνει κάτι περισσότερο εκείνη την εποχή. Από τη καλλιέργεια των δειγμάτων, δημιουργεί το εμβόλιο της παρωτίτιδας. Λίγο καιρό αργότερα, κάνει τη πρώτη δοκιμή του MMR στην άλλη του τη κόρη, πριν καν το εμβόλιο λάβει άδεια κυκλοφορίας.

Ο Hilleman ήταν ένας δυναμικός άνθρωπος και ταυτόχρονα εξαιρετικά μετριοπαθής. Κανένα από τα εμβόλια ή τις ανακαλύψεις του δεν έλαβε το όνομά του. Λειτουργούσε το εργαστήριό του σαν στρατιωτική μονάδα διώχνοντας με συνοπτικές διαδικασίες οποιονδήποτε δεν ανταποκρινόταν στα στάνταρ που είχε θέσει.

Παρά την επιτυχία του, επέλεξε να παραμείνει ταπεινός και κρατούσε πάντα χαμηλούς τόνους. Μόνο το εμβόλιο MMR,  έχει σώσει πάνω από 20.000.000 ζωές, μετά το 2000. Ο πραγματικός αριθμών των ανθρώπων που έχουν σωθεί από τις ανακαλύψεις του Hilleman είναι άγνωστος, αλλά κυμαίνεται σε δεκάδες εκατομμύρια.

Το 1998, ο Βρετανός γαστρεντερολόγος Andrew Wakefield, δημοσιεύει τη διαβόητη πλαστή έρευνα που επιχείρησε να συνδέσει το MMR, με τη πρόκληση αυτισμού. Αμέσως γίνεται media celebrity (και ακόμη είναι). Ο Maurice Hilleman, που αποδεδειγμένα έσωσε εκατομμύρια ζωές, παρέμεινε σχετικά άγνωστος και στην αφάνεια. Το παράλογο της ιστορίας του είναι πως μετά την έρευνα του Wakefield, άρχισε να λαμβάνει hate mails και απειλές για τη ζωή του. Ο Hillman επέλεξε να μην αντιδράσει (εξάλλου το έργο του ήταν γνωστό) και παρέμεινε ταπεινός, μέχρι την ημέρα που πέθανε, στις 11 Απριλίου 2005.

Αφήστε μια απάντηση

Η ηλ. διεύθυνσή σας δεν δημοσιεύεται. Τα υποχρεωτικά πεδία σημειώνονται με *